Le réseau solaire du JWST a été reconnecté au télescope

Un kilowatt, c’est à peu près ce qu’il faut pour chauffer des restes dans un micro-ondes mais c’est aussi ce qui suffit pour alimenter le télescope le plus grand et le plus techniquement avancé jamais construit. Grâce à son réseau solaire, le JWST demeurera éconergétique à plus de 1,5 million de kilomètres de la Terre.


Le réseau solaire de 6 mètres du JWST avait été retiré du vaisseau spatial au printemps 2019, pour être soumis à des essais de déploiement. Il vient d’être fixé à nouveau à l’observatoire définitivement avant le lancement (le 27 août 2020). C’est la « centrale » du télescope : ce réseau fournira de l’énergie à tous les instruments scientifiques et aux systèmes de communication et de propulsion du télescope. Bien que le JWST n’utilise qu’un kilowatt d’énergie, son réseau solaire est capable de générer près du double de cette quantité pour tenir compte de l’usure graduelle d’un environnement spatial hostile.

Techniciens maintenant le réseau solaire du JWST après un essai du réseau plus tôt en 2020. Pour minimiser la friction et imiter les conditions de gravité zéro de l’espace profond, les tests ont été effectués en positionnant le réseau sur le côté. Le cinquième panneau est replié derrière le quatrième dans cette image. (Crédits: NASA/Chris Gunn).

Le réseau solaire est constitué de cinq panneaux articulés pour se replier et se ranger facilement dans le lanceur du JWST, la fusée Ariane 5. Après son lancement en 2021, ce déploiement sera la première et l’une des étapes les plus critiques du processus de déploiement complet de l’observatoire. En effet, la batterie embarquée du télescope ne devrait durer que quelques heures, jusqu’à ce que le réseau solaire se déploie dans l’espace et commence à convertir la lumière solaire en électricité.


Le réseau solaire est replié et installé sur le télescope spatial James Webb pour la dernière fois avant le lancement. (Crédits : NASA/Chris Gunn )

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